第七一章

  “皇帝到底那兒不舒服?”疑云塞胸的慈禧太后問道,“為什么要避風?”

  “是這幾天累著了。又說胃寒,服了药要出汗,不能不避風?!崩钌徲⑦@樣回答,語氣平靜,是那種據實而陳的神態。

  “也不是什么了不得的病,就勉強行一行禮,又有什么要紧?再說,停止筵宴,也得告訴我一聲啊!”

  李蓮英聽慈禧太后的話風不妙,不敢答話,顧而言他地問道:“老佛爺昨兒不是交代,想到西苑看新綠,請旨那天起駕,奴才好告訴他們早早預備?!?br />
  “那里有什么看綠?何況時候也還早得很?!?br />
  “今年的春氣發动得早,年前立春,大后天就是春分了。這兩天的東風,刮得人棉衣服都穿不住,老佛爺帶大家逛逛去吧!”

  他這樣故意用央求的口吻,慈禧太后完全了解,是怕她由于皇帝停止賜宴后家而生氣,有心勸慰排解。想想也真犯不著為此生氣,倘或作了什么嚴厲的措施,傳到外面,說皇帝剛剛親政,母子便已不和,自己面子上又有什么光彩。真正“家丑不可外揚”,忍住這口氣吧!

  “好吧!”慈禧太后自語似地說,“且擱著他的,倒要看他怎么跟我說?”

  李蓮英聽出話風?;实垡粫r任性,自己惹了麻煩,宫闈總以安靜為主,慈禧太后如果真的跟皇帝有了意見,常常生氣,上上下下提心吊膽地伺候差使,那滋味可不好受。

  這樣想著,便覺得應該從速有所彌補。于是抽個空將乾清宫的總管太監找了來問道:“萬歲爺這會兒怎么樣?”

  “在書房里看書??旌昧??!?br />
  “你勸萬歲爺歇著。御醫請脈的時候,悄悄兒告訴他,就說我說的,脈案上要切切實實寫明,一定得避風,步門不能出。不然……,”李蓮英想了一下說:“不然會發風疹塊?!?br />
  “是了?!?br />
  “再關照大家,停止筵宴那件事,不準多說,就當沒有那回事。不然,”李蓮英沉著臉說,“大婚、親政,喜事重重,誰要攪出是非來,他自己估量著有幾個腦袋?”

  乾清宫總管太監諾諾連聲地承命而去。也真虧得李蓮英有此一番安排,慈禧太后親臨視疾,才能圓滿地應付過去。

  她的必將來看皇帝,親自查視病情,原在李蓮英意料之中,所顧慮的是,去得太早,未到御醫照例請脈的時候,安排尚未妥貼。因此,李蓮英回到儲秀宫便一直不離慈禧太后左右,防她忽然說要去看皇帝時,好斟酌情形,如果時機不適,就得設法拖延一下。

  一直到下午四點鐘,快將傳膳了,尚無动靜。但等侍膳的皇后和瑾、珍兩嬪到齊,慈禧太后終于開口了:“咱們瞧瞧皇帝去吧!”

  雖是征詢的語氣,其實就是不折不扣的命令。于是李蓮英一面派人先去通知,一面照料慈禧太后上了软轎,在皇后、兩嬪、榮壽公主扈從之下,由西一長街进交泰殿西的隆福門,在弘德殿前下轎,皇帝已在西穿堂面跪接了。

  “你不是要避風嗎?”慈禧太后一開口就這樣問。

  “是!”皇帝因為總管太監的密奏,心里已有準備,所以能從容答說:“出來一下,不要紧!”

  “快进去吧!”

  “是?!被实劭谥写饝?,卻仍舊親自來攙扶母后。

  “萬歲爺遵懿旨,快請进去?!崩钌徲?#25554;嘴說道:“招了風可不是玩兒的?!?br />
  “對了!你快进去?!?br />
  經過這一番做作,皇帝方走在前面。慈禧太后进了西暖閣,自然先問病,再看方子,看到脈案上所寫,切囑“避風”的話,心中的懷疑和不快都消釋了。

  “這兒太冷?!贝褥罂粗翌~上高宗御筆的“溫室”二字:“乾隆爺的体質最好,不覺得冷,別人可受不了。其實從雍正以后,就都住養心殿了,你也挪回去吧!”

  “是!”皇帝答道,“兒子是因為皇額娘吩咐,每天改在乾清宫東暖閣辦事,為了方便,住在這里,明天就挪回去?!?br />
  “也不必這么忙吧?”榮壽公主提醒慈禧太后:“皇上得避風,這兩天怕不能挪地方?!?br />
  “說得不錯!”慈禧太后點點頭,“等好了再挪。在養心殿,起居飲食有皇后就近照料,我也放心些?!?br />
  皇后已經移居養心殿西的体順堂,這是好幾代相沿下來的規矩。當年嘉順皇后住体順堂時,慈禧太后干預子媳的房幃,穆宗憤而獨宿乾清宫,才有微行之事,終于招致“天子出天花’的大不幸。所以她說這話是寓著無限的感慨,也有懲前毖后的意思在內。只是皇帝與穆宗不同,雖在新婚,對皇后已不大愿意親近,所以并不覺得慈禧太后的話是一種体恤。

  當然,心里的感覺是一回事,要盡子道孝心又是一回事,此時便看了皇后一眼,恭恭敬敬答一聲:“是!”

  “咱們走吧!”慈禧太后對榮壽公主說道,“這兒太冷,還是我自己那個‘窩’舒服?!?#27597;子君臣之間,可能激起的猜嫌,總算在李蓮英的掩蓋

  之下消除了。但是宫廷之外,卻不是這樣的看法,尤其是醇王,對于皇帝的突然停止賜宴后家,別有感受。他猜測皇帝此舉,不是無意的,而是有意貶辱后家,是有意表示對慈禧太后為他所立的皇后的不滿和抗議。

  皇后也就是醇王的內侄女,從小就見慣了的,在醇王意中,實在不是皇帝的良配。然而貴為親王,卻不能行使“父母之命”來過問兒子的婚事,這已是極大委屈,而且這份委屈還是說不出的苦,因而也是難宣的抑郁。迫不得已,只有盡量自寬自解,寄望于大婚以后,皇帝對他的“表妹”觀感一變,琴瑟調協,便是如天之福。

  誰知他這唯一的希望也落空了,大婚才不多幾日,宫中已有傳聞,皇帝對皇后真正是“相敬如賓”,淡得不象夫婦,更不象新婚夫婦。這些傳聞,如今看來是證實了。如果皇帝是象穆宗那樣敬爱嘉順皇后,就決不會有此令皇后失望、失面子的停止賜宴后父的旨意。

  一親政就有這樣任性的舉动,使得醇王憂心忡忡,眠食不安。雖說“知子莫若父”,而他對慈禧太后的了解,更比對不是朝夕承歡膝下的“兒子”來得深切,慈禧太后能容忍皇帝獨行其是嗎?能容忍皇帝對她所立的皇后冷落嗎?穆宗是她的親子,尚且不能容忍,何況是她一手扶立的嗣子?

  宫闈中從此要多事了!醇王在他最親密的僚屬面前嘆息。

  幾瀕于死的宿疾,也就可想而知地,必然會復發。

  “千萬要瞞著皇上!”醇王在病中一直叮囑,“別讓他惦念,別讓他為難?!?br />
  ※※※

  一直瞞了一年多,皇帝始終不知道醇王的病情。而這一年多的吏治,也就象醇王的病一樣,日壞一日?;实垡辔⒂兴?,卻不是在書房里得自師傅們的陳述,而是從珍嬪口中打聽到的。

  “你那里得來的這些消息?”

  “奴才是聽人說的?!闭鋴逍?#36947;,“他們都當奴才不懂事,說話不怎么瞞奴才?!?br />
  “原來如此!”皇帝悚然动容,“你可要當心,你聽到些什么,除了我,千萬別跟第二個人說?!?br />
  “奴才知道。奴才除了跟皇上密奏以外,也不能那么不懂事,到处亂說,自己招禍?!?br />
  “對!你懂就好?!被实酆苄?#24944;地,“你說的‘他們’是誰?

  是太監?”

  “是!”

  “是那些太監?”

  “這,”珍嬪嬌憨地笑著,“奴才可不能跟皇上說了。說了是奴才造孽?!彼终徽?#33394;說,“皇上要想聽這些新聞,就別追問來源,不然就聽不到了?!?br />
  皇帝料知珍嬪決不肯明說消息來源,也就不再多問。不過自此后,便對慈禧太后交下來的名條,或者口頭交代:某官某缺叫某人去,都持著戒心,召見的時候,詢問履歷,格外詳細。言詞明白,文理清通的固然也有,而資歷不相當,語言無味的卻真不少。尤其是旗人,特別是內務府所屬的司員,象這樣子的更多。不言可知,是走了門路的。

  這是怎樣的一條門路?皇帝決心要弄個明白。在宫內,自然是李蓮英經手。宫外呢?李蓮英不?;丶?,而走門路的又不能徑自进宫來跟李蓮英交談,可知宫外必有一個人居間。這個人又是誰呢?

  慢慢地皇帝看出端倪來了,有個道士名叫高峒元,是西便門外白云觀的住持。白云觀建于遼金,本名太極宫,元朝改稱長春宫,因為供奉著長春真人邱处機的塑像。到明朝正統年間重修,改名白云觀。萬歷末年刊行一部五千四百余卷的“道藏”,由主持在虛子撰著《道藏目錄詳注》。這比以符篆丹爐唬人的方士,高明得太多,實在不愧為道家北派之宗。

  道家派系繁多,共有八十六派。但大別為南北兩宗,北宗全真教,南宗天師道,以白云觀與江西貴溪龙虎山上清宫為兩派之宗。但是,明朝的皇帝,雖都崇尚道教,嘉靖尤其著迷,可是近在咫尺的白云觀道士,卻遠不如來自江西龙虎山的道士吃香。因為全真教不飲酒、不吃葷、不畜家室,是“出家道士”,而天師道與俗家無甚分別,有妻有子,非齋戒之期,亦可进酒肉,是“火居道士”。這些道士講修煉合药,講長生不老,講房中術,真是富有四海的天子所夢寐以求的事。

  到了清朝不同了。鑒于前明之失,摒棄方士。乾隆做得最痛快,認為“正一真人”張天師,雖為世襲,但絕不能與世襲的衍圣公相提并論,因而將張天師的品秩由一品降為五品,相形之下,無榮無辱的白云觀道士的地位,反見提高了。

  白云觀從明朝中葉以來,便是游觀的勝地。最熱鬧的一天是正月十九,這天稱為“燕九”節,或者叫做“宴邱”,又叫“閹九”,因為邱处機跟自愿投身宫中的太監一樣。他的自宫,或許是為了“斬斷是非根”,以坚問道之誠,但太監卻不暇細考其故,只因為邱真人也“凈”了“身”,便隱隱然奉之為祖師,當白云觀是太監的“家廟”。到了正月十九日白云觀開廟,大小太監都要參謁,呼朋引友,絡繹不絕,久而久之,成為習俗。于是而有好些引人入勝的離奇傳說,最著名的是“會神仙”,據說燕九節的前一天,必有神仙下降,或化為縉紳,或化為乞丐,也許是老嫗,也許是孺子,唯有有緣的方能相遇。其中當然也可能“化”做風流跌宕的白面書生,遇見“問道心誠”的少婦幼女,成就了“仙緣”的“韻事”,亦時有所聞。

  因為白云觀流品混雜,所以在士大夫心目中,它的地位遠不如崇效寺、龙樹寺、花之寺這些古剎來得高尚。然而近年卻不同了,達官貴人的高軒,亦往往出現在白云觀前,就因為是高峒元當了主持的緣故。

  高峒元字云溪,說得一口山東話。有人知道他是山東任城人,家境孤寒,幼年在一家商店當學徒,不知道怎么用虧空了經手的帳款,無法交帳,遁入城西呂仙廟做了道士。但那家商店的主人放不過他,不得已只好出走。中間不知隔了幾多年,也不知他是何手腕,竟一躍而為白云觀的主持。這還在其次,最令人刮目相看的是,高峒元與李蓮英義結金蘭,而且居長,為李蓮英叫做“高大哥”。

  “高大哥”習知前朝掌故,每每為李蓮英談些前明大珰馮保、魏忠賢等人如何煊赫,以及前明帝后如何禮遇道士的故事。當然也談到前明道士如何精通法術,能上致神仙,為凡夫俗子禱請延年益壽,降福延麻的靈異事跡,聽得多了,李蓮英不免心动。恰逢慈禧太后歸政以后,頤養多暇,千方百計在找尋消遣,李蓮英認為讓高峒元跟慈禧太后談談神仙,也是破悶的好法子,因而舉薦入宫。高峒元的辯才無礙,兼以善窺人意,只揀慈禧太后爱聽的話,旁敲側擊地恭維。所以一番召見,大有好感。不久,便有人傳說,慈禧太后將高峒元封為“總道教司”。

  大清會典上只有“道錄司”的官職,而掌理道教的職權,則歸于世襲的“正一真人”張天師??v然慈禧太后真個封了高峒元為“總道教司”,也是個黑官。但是,高峒元因為交通宫禁,而有賣官鬻爵的真門路,卻是無可懷疑的事實?;实垡簿褪且驗槊恳淮胃哚荚徽偃?#23467;不久,慈禧太后便有升官授職的示諭,而猜想到這個道士大有花樣。

  然而要查高峒元的劣跡,卻很困難。因為他的靠山太硬,手段很高,不但好些太監受他的籠絡,幫他遮掩,更因為賣官鬻爵的是慈禧太后,投鼠忌器,动彈不得。

  因為如此,高峒元越發肆無忌憚,而狗茍蠅營之徒,亦不愁問津無路。高峒元每次进城,必住楊梅竹斜街的萬福居。這是一家館子,原以滑鱔出名,后來又增加一味拿手菜炒鸡丁,鮮嫩無比,據說是高峒元所秘傳,這味菜就叫“高鸡丁”。

  萬福居偏東有個院子,就是高峒元會客之处,論缺分的肥瘠,定價錢的高下,昌言無忌。這天來了一個客,生得肥頭大耳,穿一身簇新的緞子衣服,大拇指上套一個碧綠的玻璃翠板指,手里捏一具“古月軒”的鼻煙壺。光看他這一身裝飾,便知是內務府來的人。

  果然,他是靠內務府發的財,是西城一家大木廠的掌柜,叫玉銘,承包頤和園一处工程,賺了二三十萬銀子。

  玉銘來見高峒元,自然是有人穿針引線的,此人名叫恩豐,是內務府造辦处的一個筆帖式,專管料帳,與玉銘是換帖弟兄。他跟高峒元是下圍棋的朋友,棋力在伯仲之間,而且識得眉高眼低,口舌謹慎,很得高峒元的賞識,有時指揮他奔走傳話,總是辦得妥妥帖帖。日久天長,成了高峒元很得力的爪牙。

  玉銘之所以鉆營,其實是受了恩豐的鼓动,他本人除了會做本行生意以外,一無所長。應酬更非所擅,因而道三不著兩地亂恭維了一番以外,不知如何道入正題?少不得還是恩豐為他代言。

  “二哥,”恩豐使個眼色,“你請外面寬坐。若是有興,上西邊去喝一鐘,我一會兒過來陪你?!?br />
  “好!我在外面坐。等老弟臺的回話?!庇胥懩眠^一個鼓了起來的“護書”,便待打開,“我把銀票先點給你?!?br />
  一聽這話,高峒元便皺了眉,恩豐趕紧說道:“不忙,不忙!二哥,沉住氣?!?br />
  “是,沉住氣?!?br />
  等他一退到外面,高峒元便發話了:“恩老弟,你那里搬了來這么個大外行?”

  “人土氣,心眼兒不壞?!倍髫S陪笑問道:“道爺,你老精通麻衣相法,看此人如何?”

  “憨厚有余,一生衣食無憂?!?br />
  “官星呢?”

  “難說得很,要仔細看了才知道?!?br />
  “何用仔細看?他的官星透不透,全看道爺肯不肯照應?!倍髫S踏上兩步,拖張椅子在高峒元身旁坐下,低聲說道:“我自己跟道爺沒有討過人情,這回可要請道爺賞我一個面子了。他是我把兄,我在他面前已經吹出去了,高道爺一定給我面子。你老可別駁我的回才好?!?br />
  “能幫忙,我無有不幫忙的,何況是你?不過,你跟我辦事,也不是一回兩回了,你總知道規矩?!?br />
  “那當然,你老沒有看見,他剛才不是要取銀票嗎?”恩豐說道,“他預備了十萬銀子?!?br />
  高峒元很注意地看了恩豐一眼,“十萬銀子?”他問,“手面不小啊?他看中了那個缺?”

  “想個道缺?!倍髫S說道,“他本人是同知的底子,捐了好幾年了?!?br />
  “捐班不捐班,不去提它,五品同知跟三品道員,差著一大截呢!”

  “那不要紧,加捐就是?!?br />
  “好吧,等他捐好了再辦也不遲?!?br />
  “不行啊!道爺,”恩豐湊近去說,“四川鹽茶道有件參案在那里,已經打聽確實,吏部擬的处分是降三級調用。要趁這個機會補他的缺,倘或放了別人,就大費手腳了?!?br />
  “好家伙!”高峒元笑道,“他的胃口倒不小,四川鹽茶道!

  他可知道那是天下獨一無二的缺?”

  玉銘當然知道。各省的鹽官都稱“鹽法道”,唯有四川“獨一無二”地稱為“鹽茶道”。鹽之成為大利所在,不在產量多,而在銷得掉。銷鹽各有地盤,稱為“引地”,川鹽的引地除本省以外,還有五处:西藏、湖南、湖北、貴州、云南。兩湖不出鹽,食用兩淮、廣東、四川的鹽,洪楊軍興,江南道阻,兩淮的鹽到不了兩湖,湖北自然就近吃川鹽。四川鹽業,大發利市,但鹽稅收入并沒有增加多少,這自然是鹽商勾結鹽官偷漏舞弊的緣故。

  后來號稱“一品肉”的四川總督吳棠在任上病歿,山東巡抚丁寶楨調升川督,銳意改革,重用唐炯為鹽茶道,定下“官運商銷”的章程十五條,在瀘州設立鹽運總局,徹底整頓,遏制偷漏,剔除中飽,鹽價降低,而官課反而激增?!肮M”

  亦就水涨船高,滾滾而來,成為合法的肥缺。

  茶的運銷,亦跟鹽一樣有“引地”,有“邊引”、“腹引”之分,邊是邊境,腹是腹地。四川列為“邊引”,川茶專銷西藏,西藏高原,不出蔬菜,所以茶是必不可少之物。到了同治年間,西藏生齒日蕃,耗茶更多,因而川茶跟川鹽一樣,大為繁榮。但“茶引”向有定額,每引五包,每包二十斤,所以一道引只能運銷一百斤茶,而茶引由戶部發給,相沿多年的定數,多給一道都不行。于是有人向鹽茶道獻計,在引茶以外,另行“票茶”,由四川自發運銷的茶票,其實有稅無票,只不過銷茶入藏,過關抽稅而已。

  票茶的稅輕,因而成為“公私兩便”,配額既無限制,西藏需茶又多,所以實力不充分的外行,亦大做茶生意。為了爭取銷路,競相跌價,而茶的品質日壞,有些從乾隆年間就經營茶業,以貨真價實為號召的“老商”,看看不是回事,多方陳情,票茶總算停止了。

  可是到了光緒初年,又行票茶,由于本輕利重,改行做茶商的,不知凡幾。茶葉不足,攙上樹葉,運銷既盛,茶稅激增,抽成的“公費”相當可觀。四川的“鹽茶道”,成了雙料的肥缺。

  玉銘不但聽恩豐詳細談過,也向好些熟悉川中情形的人打聽過,眾口一詞,無不認為值得全力一謀,所以才下定決心,棄商做官。他所備的“資本”,并非只有如恩豐所說的十萬兩銀子,而是三十萬兩。高峒元當然也知道,其中大有討價還價的余地,但“鹽茶道”既是獨一無二的缺,入息如何,應該賣一個什么價錢,或者李蓮英是不是已許了別人,都無所知,不敢貿然答應。只答說可以試一試,成功與否,還不敢說。約定三天以后給回話。

  三天還是不行。因為李蓮英亦沒有把握,還需要幾天,找到进言的機會,才能向慈禧太后試探。

  這本來是要耐著性子慢慢靜候水到渠成的事,無奈官癮如歸心,不动則已,一动便不可遏制。玉銘滿心以為“火到豬頭爛,錢到公事辦”,夢寐以思的還不止于日进斗金的收益,而是暗藍頂子,綠呢大轎,鹽商和茶商包圍恭維的那一番官派。因此聽得恩豐轉來還須等待的回音,大失所望,對于他的勸慰寬解之詞,自然也聽不入耳。當面催促拜托之外,少不得自己也去鉆頭覓縫,恨不得能面見李蓮英,親口討一句切實回話。

  玉銘的躁急不安,在內務府傳為笑談,然而有些人卻不免怦然心动。有個也是在造辦处當差的筆帖式,名叫全庚,平時看恩豐奔走于李蓮英與高峒元之間,十分羨慕,此時心里就想,拉纖人人都會,現成放著一條路子,成功了起碼有上千銀子的好处,不成亦不虧折什么,何不試他一試?

  他這條路子也可以通得到皇帝面前,景仁宫的首領王有,是他的好朋友。這時的珍嬪,已由翊坤宫移居景仁宫,王有忠實能干,頗得信任。珍嬪向皇帝密奏的那些“新聞”,就都是由他去打聽來的。這天到了內務府,全庚使個眼色,將他招呼到僻靜之处,促膝密談。

  “玉銘的事,你聽說了沒有?”

  “聽說了?!蓖跤写?#36947;,“不都當笑話在談嗎?”

  “倒也不是笑話。白花花的銀子二三十萬,不是假的。王老有,我倒先跟你打聽,你知道這件事,怎么擱淺了呢?”

  “不容易打聽。那面現在提防著我,明明有說有笑地,一見了我,把嘴都閉上了?!蓖跤姓f道,“照我看,大概因為老佛爺這一陣子心境不大好,他怕一說碰釘子,所以沒敢開口?!?br />
  王有口中的“那面”和“他”都是指李蓮英,彼此心照不宣。全庚亦用“他”來稱李蓮英:“我在想,他跟老佛爺面奏過了,老佛爺還得說給皇上。反正要由皇上交代了軍機,才能下上諭,既然如此,也不必一定找他。你說是不是呢?”

  “不行他找誰?”

  “找你啊!”

  “找我?”王有覺得有些匪夷所思,笑笑答道:“我可沒有那么大的面子?!?br />
  “王老有,”全庚正色說道,“你可別把自己看低了。只要你肯試,通天的路子你有。聽說你們那位主子挺得寵的,你又是你們那位主子的一支胳膊。你何妨打打主意?”

  “這……,”王有沉吟了好一會,才躊躇著說,“不知道行不行?”

  “不行也不要紧。大不了小小碰個软釘子,怕什么?”全庚又說,“而況你也是為你們主子好,幾萬銀子說句話,多好的事!”

  王有心动了,“可是,”他說,“也得人家愿意托我才行?!?br />
  “那都有我?!比闹?#33016;脯說:“恩豐這點拉馬牽線的能耐,我有!”

  “好吧,你去跟人家談談?!蓖跤袉?#36947;,“你看開價多少?”

  “聽說恩豐經手,一開口就許了高道士十萬,還不算玉銘自己加捐‘過班’的花費在內。咱們當然也是要十萬。就這樣已經便宜了。因為恩豐經手,自然另外要好处,咱們是包里歸堆在內,一共十萬?!?br />
  “要得太多了吧?”王有覺得漫天要價,等于空談,犯不著去作徒勞無功之事,所以提醒全庚:“一個巡抚也不過十萬?!?br />
  這是指著李鴻章手下紅人之一的邵友濂而說的。邵友濂由上海道升任臺灣藩司,與巡抚劉銘傳不和,形同水火,劉銘傳不是好相與的人,搜集邵友濂的劣跡,預備拜折嚴參。督抚參監司,沒有不準的道理,邵友濂得到信息,急急稱病內渡,由基隆直航天津,趕到京里,托人向李蓮英活动。頭一天將十萬兩的銀子,存入李蓮英指定的銀號,第二天便有上諭,懸缺的湖南巡抚,特簡邵友濂接充。

  這個故事全庚也知道,搖著頭說:“如今行情大不同了。前兩年上海道才不過八萬銀子,最近聽說有個姓魯的謀這個缺,‘八字不見一撇’,已經花了十幾萬下去了?!?br />
  所謂“八萬銀子”的上海道,其事與邵友濂的故事相關。這位上海道,來頭甚大,是曾国藩的小女婿,襲侯曾紀澤的嫡親妹夫,名叫聶緝槻,湖南衡山人。他不是科第中人,好的是有一個勛名蓋世的老丈人,當他在江蘇候補的時候,左宗棠外放兩江總督,顧念舊交,派了他一個江南制造局的好差使。左宗棠離兩江,接手的又是他的叔岳曾国荃,祿位越發穩固。

  當邵友濂在京里活动之際,他亦正好由試用郎中加捐道員,进京引見。一看邵友濂的門路如響斯應,便也如法泡制,不過多費一道手腳,請他的叔岳曾国荃“內舉不避親”,上折力保他充任“上海道”。軍機所開,由皇帝圈定的上海道候簡名單,聶緝槻名列第十,照常理而論,決無朱筆點中的希望,誰知竟由于內外湊合,居然超越前面九名一步登天。又有人說,曾国荃那個力保的折子,也是他在兩江總督衙門的文案那里,花了一萬銀子才弄得到的。這個上海道的實價是九萬,所以文廷式向他道賀,說是“足下真可謂‘扶搖直上’了?!币驗橛芯湓姡骸胺鰮u直上九萬里”,是譏嘲他花九萬銀子買的一個上海道。

  這個故事王有也知道,但卻不信有人為謀這個缺,“八字不見一撇”已用了十幾萬,便即問道:“那姓魯的是誰啊?”

  “聽說叫魯伯阳?!?br />
  有名有姓,似乎不能不信,“那么,”王有問道:“這十幾萬花在那兒了呢?”

  “路子沒有走對,是花在七爺府里?!?br />
  醇王居然也干這種事?王有可真不敢相信了,“不會吧?”

  他大搖其頭。

  “我想也不至于。不過話是真不假,或許是七爺府里什么人插著七爺的旗號在招搖,也是有的?!?br />
  “旁人的事暫且不管它了?!蓖跤卸ㄉ裣肓艘粫?,將因果利害關系,下手的步驟都考慮到了,認為不妨一試,便即收束話題,作了一個約定:“咱們這件事,第一要隱秘;第二要順著勢子走,不能勉強。如果你肯照我的話做,我就去探探口氣看??捎幸患?,倘或不成,你可別怨我?!?br />
  “那當然。這不是拿鴨子上架的事。再說,我也識得輕重,你放心好了?!?br />
  全庚口里說的是一套,心里所想的又是一套。他對珍嬪,倒是較之王有對他的主子,還要來得有信心,這因為內務府在內廷行走的人多,各宫各殿的事就知道一些,所以反比只在景行宫當差,見聞限于一隅的王有,更了解珍嬪在皇帝面前的分量。

  凡是常有差使进宫的人都知道,帝后的感情已經冷淡得不可救药,不但單獨相处談不上,甚至每天為慈禧太后請安之時,亦是望影互避。長日多暇,皇帝總是跟珍嬪在一起共度黄昏。因此,又有兩首宫詞,第一首是:

  “鶫-聲催夜未央,高燒銀蠟照嚴妝;臺前特設朱墩坐,為召昭儀讀奏章?!?br />
  這是說,皇帝仿佛仿照文宗當年命“懿貴妃”伺候書桌、代批章奏的故事,特召珍嬪來念奏折。第二首則是唐明皇的典故了:

  “鳳閣春深電笑時,昭容舞袖御床垂;霓裳未習渾閑事,戲取邠王小管吹?!?br />
  其中的旖旎風光,雖不為外人所知,但玉管聲清,遙度宫墻,也可以想見皇帝在景仁宫的情致。象珍嬪這樣的寵妃,如果有所干求,皇帝是決不忍拒絕的。

  因此,全庚覺得自己的這條路,極有把握,不怕人爭,也不怕人阻斷,盡不妨大大方方地去接頭。不然倒象假名招搖,亂撞木鐘,反而引人懷疑。

  ※※※

  在王有,卻始終持著小心之戒。事情是好的,就怕沉不住氣,第一句話不得体,不中聽,珍嬪答一聲:少管這種閑事!那就什么話都無法往下說了。

  盤算又盤算,還要等機會。這天慈禧太后派人來頒賞件,只是兩個荷包,照例遙叩謝恩以后,還要發賞。賞號也有大致的規矩,象這種賞件,總得八兩銀子,而王有卻故意少給,扣下一半。

  “怎么回事?”儲秀宫的小太監平伸手掌,托著那四兩銀子,揚著臉問:“這四兩頭,是給蘇拉的不是?”

  “兄弟!”王有答道,“你就委屈點兒吧!也不過就走了幾步路,四兩銀子還少了?”

  儲秀宫派出來的人,因為靠山太硬,無不跋扈異常,這名小太監連珍嬪都不放在眼里,那還會在乎王有?當下破口大罵,而且言詞惡毒,說“看其上而敬其下”,必是看不起“老佛爺”,所以照例的賞賜,有意扣克。他也不是爭那四兩銀子,“是替老佛爺爭面子,爭身分!”

  這頂大帽子壓下來,可沒有人能承受得住。便另外有人出來打圓場,連王有自己也软下來了,說好說歹,又給了八兩銀子,反比例分倒多花了四兩。

  珍嬪一直在玻璃窗中望著。心里非常生氣,但不便出頭,因為身分懸殊,如果讓那小太監頂撞兩句,就算慈禧太后能替她出氣,重責無禮的小太監,也仍舊是件不劃算的事,所以一直隱忍著,直到事完,方始將王有找來細問。

  王有對那小太監的前倨后恭,以及有人出來打圓場,都是他預先安排好的,為的是要引起珍嬪的注意,好重視他所嘆的苦經。

  他替珍嬪管著帳。景仁宫的一切開支,都由他經手,“主子的分例,每個月三百六十兩,按說伙食不必花錢,零碎雜用,每個月用不到二百兩,能有一百六十兩剩下,攢起來到逢年過節賞人,實在也很寬裕的了??墒?,”他紧皺著眉說,“這兩年不同了。去年收支兩抵,就虧空也有限,打今年起,每個月都得虧空百把兩。這樣下去,越虧越多,有金山銀山也頂不住呀!”

  珍嬪驚訝,“原來每個月都鬧虧空!我竟不知道?!彼Ы棺频貑?,“虧空是怎么來的呢?”

  “這還不就是奴才剛才跟人吵架的緣故?!蓖跤写?#36947;,“老佛爺平時派人頒賞件,來人的犒賞,原來不過二兩銀子。也不知是誰格外討好,給了八兩,就此成了規矩。這還是‘克食’,賞肴膳,象今天這樣子賞荷包,照說,就應該給十二兩銀子。老佛爺的恩典太多,可真有點受不了啦!”

  “那……,”珍嬪突然想到,“別的宫里,怎么樣呢?”

  “別的宫里也是叫苦連天。不過,他們的賞件沒有主子的多,比較好些?!蓖跤杏终f,“就連萬歲爺也不得了。新定的規矩,跟老佛爺去請安,每一趟得給五十兩銀子?!薄澳遣皇且旆戳藛??誰定的規矩?”珍嬪氣得滿臉通紅,“不給又怎么樣?”

  “不給就會招來不痛快。譬如說吧,”王有踏上兩步,彎下腰來,聲音越發低了,“萬歲爺不是不愿意跟皇后照面嗎?給了錢了,那兒就會想法子給挪一下子,錯開了兩不見?;蛘呃戏馉斈翘焓裁词虏煌纯?,忌諱什么,私底下遞個信給萬歲爺,就都是那五十兩銀子的效用。倘或不然,他們隨便使個壞,就能教萬歲爺好幾天不痛快?!?br />
  “有這樣的事!”珍嬪重重地嘆口氣,咬一咬小小的一口白牙,“總有一天……?!?br />
  “主子!”王有大聲一喊,卻又沒有別的話。

  機敏的珍嬪,并不覺得王有這樣突然打斷她的話是無禮,她能領受他的忠心,知道這是出于衛護的魯莽,阻止她去說任何可以招致他人對她起戒心的話。

  經過這樣一頓挫,她為皇帝受欺的不平之氣是消失了,但皇帝亦要受太監需索的好奇之心,卻還存在,略想一想,便又問道:“照這樣說,大官兒进宫,也得給門包羅?”

  “是!”王有答說:“這原是早有的規矩。不過從前都是督抚,或者藩司进京才打發,而且是客氣的面子事兒,不能爭多論少。如今可大不同了,有誰进貢,或者老佛爺賜膳、賞入座聽戲,都得給‘宫門費’。外省的督抚不用說,紅頂子的大人也還能勉強對付,最苦的是南書房、上書房的老爺們。南書房的翰林,更不得了?!?br />
  “怎么呢?”

  “也不知是誰興的規矩,南書房翰林奉旨做詩寫文章,交東西的時候,得送個紅包,不然就有麻煩?!?br />
  “我倒不信?!闭鋴鍐?#36947;,“難道他們還敢玩兒什么花樣?”

  “怎么不敢?花樣多著呢!”

  “什么花樣?你倒說給我聽聽?!?br />
  “譬如說吧,稿子上給來塊墨跡,老佛爺見了當然不高興?;蛘邧|西取了來,先不交上去,老佛爺不提就不說。到有一天,老佛爺忽然想了起來要查問,就說根本沒有交來。事情隔了好多天,交了沒有交,那兒分辯去?主子請想,這個翰林吃了這么個啞巴虧,官運還能好得了嗎?”

  “可惡!”珍嬪恨恨地,接著又問:“皇上那兒也是這樣子?”

  “比較好一點兒?!?br />
  “不行!我可得跟皇上提一提?!?br />
  “奴才求主子別這么做?!蓖跤蟹诺土寺曇粽f,“如今忌主子的人,已經挺多的了。主子就不為自己著想,也得為老大人想一想,犯不著招小人的怨?!?br />
  聽得這話,珍嬪便覺得委屈。桂祥補了工部右侍郎,德馨在江西的官聲很不好,但仍舊安然做他的巡抚,只有自己的父親長敘,至今未曾補缺。聽說皇帝倒跟慈禧太后提過,不知為何沒有下文?是不是有人說了什么壞話的緣故呢?

  見珍嬪怔怔地在想心事,王有覺得进言的機會到了,便用低沉而誠懇的,那種一聽便生信賴之感的聲音說:“奴才替主子辦事,日日夜夜,心心念念想的,就是怎么樣替主子往好里打算?如今用度太大,不想個法子,可真不得了。有幾位宫里,都是娘家悄悄兒送錢來用,那是真叫莫可奈何!這么尊貴的身分,按說應該照應娘家,誰知沒有好处,反倒累娘家!自己想想也說不過去?!?br />
  “是啊!”珍嬪焦灼地說,“那就太說不過去了。而況……?!彼胝f:“而況,我娘家是詩禮世家,沒有出過貪官,也貼不起!”但以年輕好面子之故,話到口邊,又缩了回去。

  不過,話雖沒有說出來,因為“而況”是深一層說法的發端之詞,所以王有能夠猜想得到,她還別有難处。這樣,話就更容易見聽了。

  于是,王有輕輕巧巧地說了一句:“其實只要主子一句話,什么都有了?!?br />
  珍嬪一愣,她的心思很快,立刻就想到了,而且也立刻作了決定,“你要我給皇上遞條子可不行!”她凜然作色地答說。

  王有想不到一開口就碰了釘子!費了好大的勁,話說得剛入港,自然不甘半途而廢,所以他定定神,重新鼓起勇氣來說:“主子何不探探萬歲爺的口氣?作興萬歲爺倒正找不著人呢!”

  “你是說,什么缺找不著人?”

  “四川鹽茶道?!?br />
  珍嬪沒有聽清楚,追問一句:“什么道?”

  “鹽茶道,管鹽跟茶葉?!?br />
  “有這么一個缺?我還是第一次聽說?!闭鋴蹇吹酵跤械哪?#33394;阴暗,很機警地想到,宫中用度不足,不論想什么辦法彌補,眼前總得他盡力去調度,不宜讓他太失望,且先敷衍著再作道理,因而便又接了一句,“等我想一想?!?br />
  “是!”王有答應著,不告辭卻也不說話。

  這象是在等她的回話。珍嬪覺得他逼得太紧,未免不悅,正想發話,忽然想到,他不是在等回話,是在等自己問話。

  要敷衍他,就要裝得很象,是什么人謀這個缺,打算花多少錢?不問清楚了,從何考慮起?所以問道:“倒是什么人哪?”

  “是……”王有忽然警覺,決不能說實話,因而改口答道:“是內務府有差使的,旗人,很能干的,也在四川待過,鹽茶兩項都很熟悉,名字叫玉銘?!苯又?,他將預先寫好的一張白紙條,從懷中取了出來,雙手奉上。

  珍嬪看上面寫的是:“正藍旗,玉銘”五個字,便問:

  “他是什么身分呢?”

  “候補同知?!蓖跤写鹫f:“正在加捐,捐成道員,才能得那個缺?!?br />
  “那個缺當然是好缺,不然他也不必費那么大的勁。他是怎么找到你的呢?”

  “也是聽說主子在萬歲爺面前說得动話,所以親自來找奴才,代求主子。許了這個數?!蓖跤猩斐鲇沂?,揸開五指,上下翻覆了一下。

  “多少?”珍嬪不解也不信,“十萬?”

  “是?!?br />
  “那個缺值這么多錢?”

  “這本來沒有準數的?!蓖跤杏终f:“中間沒有經手人,凈得這個數?!?br />
  “中間沒有經手人?”珍嬪自語著,在估量這件事能不能做?

  這一夜燈下凝思,反復考慮,真正懂得了什么叫做左右為難。賣官鬻爵,一向為自己所輕視,而且皇帝亦很了解自己的性情,持正不阿。如今出爾反爾,為人關說,這話怎么出得了口?

  若是舍棄這條路子,宫中用途日增,虧空越積越重,如何得了?心里巴不得有個人可以商量,但宫女們不懂事,不但拿不出主意,而且不知輕重,將這些話泄漏出去,會招來禍事,決不能讓她們共機密。此外只有姐姐瑾嬪,泄漏倒是不怕,無奈她為人老實,說知其事,必定害怕,那又何苦害她?

  想到頭來,計無所出,只有一個結果:慢慢再想。因此第二天王有來探問時,她含含糊糊地,沒有肯定的答復。這是看看再說的意思,而王有卻誤會了,以為珍嬪只是在等機會向皇帝进言。

  ※※※

  在宫外,全庚的暗中奔走,倒有了很多切實的結果。他是找到玉銘手下的一個工頭,跟玉銘搭上了線。開門見山,直言相談。玉銘聽說有這樣一條終南捷徑,當然愿意去走。但是,走得通走不通,卻要仔細看看。

  “全大爺,你既然肯幫我這個忙,想來總也知道,我已經托了人在辦。一個‘榫頭’一個‘竅’,總要對得上才行。好不好這樣,等我先問一問我那方面的人,再給你老回話,怎么樣?”

  “這就談不成了?!比?#36947;,“你那方面的路子,我當然知道。那條路子也很有名,但不見得快。為什么呢?因為轉手太多,而我這里,只轉一道手。你想想呢!”

  玉銘心想,這面先托高道士,再托李蓮英,而李蓮英得要找機會才能跟慈禧太后提。如果一時不得其便,或者提倒提過了,慈禧太后一時記不起交條子給皇帝,又得找機會提醒她。這樣就不知那年那月才能如愿?

  這樣想著,便決定先走一走王有的路子??墒蔷烤故钦嬗虚T路,還是瞎撞木鐘,毫無影響?不能不慎重。否則白白丟一筆錢,還落個話柄,未免太不上算。

  他的這番沉吟,全庚自然明白,自己是初干這個行當,不比高道士、李蓮英,“招牌”已經做出去了,“信譽卓著”,上門“交易”的人,會放心大膽地先付銀子。因此,他亦早就想好了一個可以取信于人的辦法,此時應該明說了。

  “玉掌柜,你不必擔心,事情不成,一個蚌子不要。你不妨先試一試我這面,那條路子把它停下來。等有了效驗,再收你的銀子,你看好不好?”

  “那太好了?!庇胥懶廊淮鹫f:“你看半個月,能不能辦成?”

  “半個月當然可以了。不過你現在還是同知?!?br />
  “我已經加捐了‘過班’的‘部照’,這幾天就可以取到?!?br />
  “好!從你取到部照那天為始,我半個月替你辦成?!比终f,“你先寫張借據給我!”

  這張借據是仿照鄉試買枪手的辦法,舉子在入闈以前,寫張借據給枪手,書明銀數及償還日期,下面的“立筆據人”要寫“新科舉人”某某。如果枪法不佳,徒勞無功,沒有能替人掙到一名“新科舉人”,筆據當然無效。此刻玉銘所立的借據,亦須寫明“新任四川鹽茶道”,如果不是這個頭銜,這張借據便是不值一文的廢紙。

  “這個辦法好。不過,”玉銘做生意的算盤亦很精,提出疑問:“倘或我從另外的路子上,得了鹽茶道呢?這張借據,不仍舊管用嗎?”

  “這……,”全庚想了一下答說:“這也好辦。我先請問,你加捐道員的部照,什么時候可以下來?”

  “大概還得十天工夫?!?br />
  “十天加十五天,一共二十五天。你借據上的日子,扣準了寫第二十五天的那一天。到那時候,如果已經說妥了,可是上諭還得有幾天,我們就再換一張借據?!?br />
  玉銘細細想了一遍,認為這樣做法,也很妥當,便點點頭說:“好的,但望在二十五天里頭成功,借據有用。萬一你那里行不通,我另外再走路子,補缺的日子不對,這張借據自然就作廢了?!?br />
  “正是這么說?!比茑嵵氐亩谝痪洌骸暗幸患?,‘法不傳六耳’,玉掌柜,咱們倆的心腹話,你可不能跟第三個人說?!?br />
  “是,是。我懂!”

  ※※※

  懂是懂,做不做又是另一回事。玉銘當天就把這件事跟恩豐說了。事實上也非告訴他不可,不然兩面进行,各自居功,豈不要花雙份的錢?

  恩豐心里自然不舒服。但跟玉銘的交情太深,不能拂袖而去,只埋怨他說:“二哥,你就有路子,也跟我商量商量再說。如今讓我怎么跟高道士交代?再說,明擺著是撞木鐘的事,只為你有張借據在人家手里,就不能不擱下來,等他二十五天。不然這筆帳算不清??墒?,這一來夜長夢多,萬一這二十五天之中另有變化,讓別人占了先,你不是白白耽誤了?”

  “是啊!”玉銘很不安地,“倒是我太冒失了?!闭f著,便即變換臉色,陪個笑又說:“做哥哥的錯了!老兄弟,你怎么想個法子挽回過來吧!”

  恩豐紧皺眉頭,思索了好半天,嘆口氣說:“誰叫咱們是磕過頭,換過帖的?只好我老著臉去碰釘子了?!?br />
  “老兄弟,我知情,我知情?!庇胥戇B連拱手。

  于是恩豐趕到萬福居去訪高峒元。他用的是釜底抽薪的激將法,相當毒辣,一方面警告高峒元,這行“生意”,有人來搶了,如果不是上紧巴結,逐漸會沒有人上門請教,一方面又勸高峒元鼓动李蓮英去對付王有,不論软哄硬壓,反正唯一要坚持的宗旨,就是除卻高、李這條路子以外,不準有任何人做這行“生意”。

  “不用理他!他有他的能耐,我有我的神通,大家走著瞧就是?!?br />
  高峒元看來处之泰然,其實頗為擔心。因為他在宫中的相知也很多,談起來都說珍嬪相當得寵,大概等不到慈禧太后六十萬壽,加恩宫眷,晉位晉封之時,就會封妃,此人果然如恩豐所說,有王有居中牽線策动,向皇帝求官要缺,可真是一個勁敵。

  為此,特地派人通了個信給李蓮英,鼓动慈禧太后傳懿旨,將他召入宫中去講解修煉的道法,找機會私下見了面,將珍嬪亦在替人打點謀干,以及全庚向玉銘去兜攬的經過,細細地告訴了李蓮英。

  “這可是想不到的事。景仁宫的那位主兒,年紀還輕得很,怕不敢這么做吧?”

  “可是有王有在中間搗鬼,日久天長,難免动心?!备哚荚f:“好兄弟,這個消息寧可信其有,不可信其無。尤其是玉銘這件事,我的面子可丟不起?!?br />
  “你別忙!我保他不能成功?!崩钌徲⒊?#21535;了好一會,微微笑了,笑得很詭秘,也很得意。

  “怎么?你有什么絕招?”

  “也不能說是絕招。景仁宫那位,如果是厲害的,就別開口,一開了口,她就輸定了?!?br />
  “這話怎么說?”

  “就要她開口,咱們省好多事?!崩钌徲⒏街亩?,道明了其中的奧妙。

  “真是妙!”高峒元抚掌大笑,“能把那王有、全庚什么的氣死?!?br />
  ※※※

  從這天以后,李蓮英便特別注意皇帝來請安的時候的行动,更注意由皇帝那里送來的“黄匣子”。慈禧太后雖已歸政,但重要的章奏,皇帝依然派人裝在黄匣子里,送給她過目。

  凡有黄匣子,都由李蓮英親自照管,雖不敢先打開來看,但伺候慈禧太后看奏折時,只要稍微留點神,便能知道。他特別關心的是吏部的奏折,因為官員調補和处分都由吏部議奏。四川鹽茶道的參案,自然亦由吏部处理,所議的处分是革職。

  “這個缺可不得了?!贝褥笞哉Z著,“兩年工夫,搂了三四十萬,那里找這么好的缺去?”

  這是在談議革的那鹽茶道被參的緣由,李蓮英裝作不解地問道:“老佛爺說的那個缺呀?”

  “四川鹽茶道?!?br />
  “原來就是這個缺!”

  聽他語聲有異,慈禧太后便看著他問:“這個缺怎么樣?”

  “奴才也是聽來的,不知道真不真?!崩钌徲⒎诺土寺曇粽f?!奥犝f有人在想這個缺,愿意出五萬銀子。這個人的名字,奴才不知道,只知道是個木廠掌柜。如果有這回事,老佛爺可得防著一點兒?!?br />
  “那么,”慈禧太后問道:”等拿了名單來,我該怎么說呢?”

  “請老佛爺交代下去:先擱著,看一看再說?!?br />
  慈禧太后默喻于心,不再多說,將吏部的奏折交了回去。過了兩三天,皇帝攜著一張簡派差缺的單子來請示,四川鹽茶道下面注著兩個字:玉銘。

  慈禧太后毫不遲疑地指著這一行字說:“先擱著!四川鹽茶道是個紧要缺分,看一看再說?!?br />
  “或者……,”皇帝試探著說,“先派這個人署理吧?”

  “當然應該由川督就近派人署理?!?br />
  皇帝不敢違拗。內心覺得愧對珍嬪。玉銘之由珍嬪舉薦,原是經過一番苦心設計的。珍嬪一再考慮,原已決定不攬這種是非,無奈王有软求硬逼,最后只要她跟皇帝提一句,成不成都看運氣,珍嬪才勉強答應下來。

  這天皇帝駕臨景仁宫,珍嬪故意將一張字條放在妝臺上,皇帝見了當然要問,珍嬪便即答道:“有人拿了這張名條來,說這個玉銘挺能干的,如今四川鹽茶道出缺,倘或將這個人放出去,必能切實整頓。求奴才跟皇上要這個缺。奴才豈能理他?用人是国家大政,奴才不敢干預。就算不知天高地厚,在皇上跟前提了,皇上也決不能聽奴才胡說?!?br />
  皇帝知道珍嬪心思靈巧,明明是替玉銘求缺,卻故意以退為进,推得一干二凈。為的是即或碰了釘子,也不傷顏面,說起來也是用心良苦。

  這樣一轉念間,心自然就软了。將那張名條順手揣了起來,決定給珍嬪一個恩典,誰知在慈禧太后這里通不過!當時雖未公然允諾,但收起名條的意思,已很明顯。如今在珍嬪面前,倒有些不好交代了。

  回宫想了好一會,覺得還是說實話為妙,“你可別怨我!”他對珍嬪說,“老佛爺交代,這是個紧要缺分,得看看再說。

  恐怕不成了!”

  聽得這話,珍嬪才知道皇帝果然寵信,內心自然感激而感动。但是對慈禧太后自不免怨恨在心,同時也很清楚,這完全是李蓮英在中間搗鬼。此人不除,皇帝就永無親掌大權的可能。

  當然,這只是她藏在心底深处的想法,她很了解自己的地位與力量,還遠不到能除李蓮英的時候。

  ※※※

  王有空歡喜了一場。到了期限,將“新任鹽茶道玉銘”的那張借據,注銷作廢,退了回去。玉銘倒算是個厚道的人,想想麻煩了人家一場,過意不去,預備送幾百銀子,聊表謝意。但恩豐勸他不可如此,說這么做法,讓李蓮英知道了,會不高興。

  “那就只好對不起他們了?!庇胥憜?#36947;:“好兄弟,如今該看高老道這面了!你倒去問問看,到底什么時候能見上諭?”

  “不用問。你出銀票就是,不出三天,準有上諭!”

  于是玉銘開出十二萬兩銀子的銀票,十萬是正項,兩萬是高峒元的好处。恩豐將這兩筆款子,存在一家相熟的銀號中,取來兩張打了水印的票子,上面是“四川鹽茶道玉銘”寄存銀若干兩的字樣,隨即轉到了高峒元手里。

  到了第三天一大早,皇帝照例进儲秀宫問安,慈禧太后閑閑問道:“四川鹽茶道放了誰啊?”

  “還沒有放?!被实鄞鹫f:“兒子遵慈諭,先讓川督劉秉璋派人署理?!?br />
  “噢,”慈禧太后又問,“上次你跟我提的,打算放誰來著?”

  “打算放玉銘?!?br />
  “好吧!就放玉銘好了?!?br />
  皇帝喜出望外。當天召見軍機,便交代了下去。軍機大臣相顧愕然,竟不知這玉銘是何許人?但這兩年的“升官圖”中盡出怪點子,不必問也不能問,唯有遵旨辦理。當天便咨行內閣,明發上諭。

  消息傳到景仁宫,王有既驚且喜,而又異常不安,托詞告假出宫,趕到內務府去找全庚。相見之下,十分奇怪,全庚的臉色難看極了,又象死了父母,又象生了一場大病。見了王有,只是扭著頭微微冷笑,然后站起身來走了。

  王有會意,悄悄跟了出去,往南一直走到庋藏歷代帝后圖像的南熏殿后面,四顧無人,只有老樹昏鴉。全庚站住了腳,向“呱呱”亂叫的老鴉吐了口唾沫罵道:“他妈的,活見鬼!”

  王有已經忍了好半天了,此時見他是如此惡劣的態度,萬脈僨張,無可再忍,出手便是一掌,揍在全庚臉上,跳腳大罵:“姓全的,你什么意思?誰挖了你的祖墳,還是怎么著?”

  這一掌,打得全庚自知理屈,捂著臉,連連冷笑:“哼!哼!你跟我逞兇,算什么好漢?是好的,找姓李的去拚命,我才服了你!”

  “姓李的”三字入耳,將王有的怒火壓了下去,“你說誰?”

  他問。

  “誰?還有誰,你惹不起的那一個。白花花十二萬現銀子,叫人捧了去了。哼,”全庚跺一跺腳,帶著淚聲發恨,“一個子兒沒有撈到,還叫人耍了!我死了都不閉眼?!?br />
  “耍了,你說是誰耍了你?我嗎?”

  “王老有!”全庚睜大了眼睛問:“你是真的不知道,還是裝著玩兒?”

  “我不明白你的話!來,來,你說給我聽聽?!?br />
  等一說經過,王有的氣惱,較之全庚便有過之無不及了。他臉色白得象一張紙,雙唇翕动,渾身哆嗦,好半天才能說出話來。

  “明明就是這個主兒,我們這面說了,不行,他說了就行!可又不早說,要等我們這面替他開路,那不明擺著是欺負人嗎?”

  “就是這個,能把人肺都氣炸!王老有,這口氣非出不可!”

  王有不響,紧閉著嘴想了好半天,才突如其來地說:“我聽你的!”

  這一下又讓全庚愣住了:“慢慢兒想,總有辦法!”他靈機一动,脱口說道:“對!‘倒翻狗食盆,大家吃不成!’就是這么辦!”

  “怎么辦?”

  “王老有,我先說句不中聽的話,你可別动氣,咱們這是談正經,可不敢瞧不起你們主子。招呼打在前頭,話我可說得不大客氣了,你們主子‘成事不足’,‘敗事’總‘有余’吧?”

  話果然不中聽,但此非爭辯之時,王有只答一句:“你說你的!”

  “我只有一句話,讓你們主子怎么把原先的話收回來,要說玉銘根本不是做官的材料,更別說三品道員啦!”

  “這,”王有大為搖頭:“怕難!”

  “你試試!都說你們主子厲害,也許她有一套說詞?!?br />
  ※※※

  珍嬪在初聽皇帝告訴她,玉銘外放一事,為慈禧太后所擱置時,自不免稍有失望,但很快地反有如釋重負的輕快之感。大錯幸未鑄成,真是可慶幸之事,雖然為玉銘關說,已留下了一個痕跡,但自覺措詞巧妙,還不致落個把柄,也就不管它了!總之,這是個不愉快的記憶,越早忘掉越好。

  因此,死灰復燃的情況,為她帶來的是極深的憂慮。再聽王有細說內幕時,更覺得事不尋常,顯然的,在慈禧太后與李蓮英必已知道全部的秘密,所以才會有這番始而拒絕,終于同意的變化。李蓮英翻手為云覆手雨,自己決不是他的對手。如果他以為自己擋了他的財路,在慈禧太后面前告上一狀,真能有不測之禍。

  轉念到此,不寒而栗,實在不敢再得罪李蓮英。然而冷靜地想一想,縱令如此,亦不能免禍。玉銘的出身如此,得官的來歷又如此,一到了任上,遲早會因貪黷而被嚴參。到了那時候,李蓮英不說他自己得了十萬銀子,只慫恿慈禧太后追究,最初是誰向皇帝保薦了玉銘?豈非還是脱不了干系?

  一誤不可再誤,補過的時機不可錯失。這又不僅是為求自己心安,而且也是輔助皇帝,自己一直殷切地期望著,皇帝能默運宸衷,專裁大政,有一番蓬蓬勃勃的作為。既然如此,眼前便是皇帝振飭綱常,樹立威權的一個機會,倘或放過,一定會慚恨終身。

  但是,這樣做法,在李蓮英看,就是公然與慈禧太后為敵,這一層關系太重,禍福難料,珍嬪實在不能不深切考慮。

  徹夜苦思,終無善策,而決于俄頃的時機,卻逼人而來了。

  為了珍嬪替玉銘求缺不成,皇帝一直耿耿于心,覺得對她懷著一份歉意,如今隨著這份歉意的消失,皇帝生出一種欲望,很想看一看珍嬪所愿得遂的嬌靨,是如何动人?

  因此,這天一大早在儲秀宫問安既畢,臨御乾清宫西暖閣召見臣下以前,特地來到景仁宫,等珍嬪跪迎起身,他隨即攜著她的手笑道:“玉銘的運氣不壞!到底得了那個鹽茶道?!?br />
  “這,”珍嬪愣了一下,失聲而言:“奴才的罪孽可大了!”

  皇帝愕然?;叵胍槐?,她的話,話中的意思,都是清清楚楚的。于是笑容立即收斂,舉步入殿,同時揮手示意,摒絕所有的侍從,只與珍嬪單獨在一处時,方始問道:“這是怎么說?”

  事到如今,什么都無所顧忌了,珍嬪悔恨地答道:“奴才糊涂,不該跟皇上提起這個玉銘。這個人是個市儈,決不能用!”

  皇帝好生惱怒,想責備她幾句,而一眼看到她那惶恐的神色,頓覺于心不忍,反倒安慰她說:“不要紧!人是我用的,跟你不相干?!?br />
  說完,皇帝就走了。在乾清宫西暖閣與軍機大臣見過了面,接下來便是引見與召見。引見是所謂“大起”,京官年資已滿,應該外放,或是考績優異,升官在即,都由吏部安排引見,一見便是一群,每人報一報三代履歷,便算完事。

  召見又分兩種,一種是為了垂詢某事,特地傳諭召見,一種是臣下得蒙恩典,具折謝恩,尤其是放出京去當外官,照例應該召見,有一番勉勵。玉銘自然也不會例外。

  儀注是早就演習過的,趨蹌跪拜,絲毫無錯,行完了禮,皇帝看著手里的綠頭簽問道:“你一向在那個衙門當差?”

  “奴才一向在廣隆?!?br />
  “廣???”皇帝詫異,“你說在那兒?”

  “廣隆?!庇胥懞鋈谎瞿樥f道:“皇上不知道廣隆嗎?廣隆是西城第一家大木廠。奴才一向在那里管事,頤和園的工程,就是廣隆當的差?!?br />
  皇帝又好氣,又好笑,“這樣說,你是木廠的掌柜?!彼f,“木廠的生意很好,你為什么舍了好生意來做官呢?”

  “因為,奴才聽說,四川鹽茶道的出息,比木廠多出好幾倍去?!?br />
  皇帝勃然大怒,但強自抑制著問道:“你能不能說滿洲話?”

  “奴才不能?!?br />
  “那么,能不能寫漢文呢?”

  這一問將玉銘問得大驚失色,囁嚅了好一會,才從口中擠出一個能聽得清楚的字來:“能?!?br />
  “能”字剛出口,御案上擲下一枝筆,飛下一片紙來,接著聽皇帝說道:“寫你的履歷來看!”

  玉銘這一急非同小可,硬著頭皮答應一聲,拾起紙筆,伏在磚地上,不知如何區处?

  “到外面去寫!”

  “喳!”他這一聲答應得比較響亮,因為事有轉機,磕過了頭,帶著紙筆,往后退了幾步,由御前侍衛,領出殿外。

  乾清宫外,海闊天空,玉銘頓覺心神一暢,先長長舒了一口氣,接著便舉目四顧;領出來的御前侍衛,已經不顧而去,卻有一個太監從殿內走來。認得他是御前小太監,姓金。

  “好兄弟!”玉銘迎上去,窘笑著說:“你看,誰想得到引見還帶寫履歷?只有筆,沒有墨跟硯臺,可怎么寫呀?”

  “你沒有帶墨盒?”

  “沒有?!?br />
  小太監雙手一攤:“那可沒有辦法了!”

  “好兄弟,你能不能行個方便?”說著,他隨手掏了一張銀票,不看數目就塞了過去。

  “好!你等一等?!?br />
  很快地,小太監去而復轉,缩在抽子里的手一伸,遞過來一個銅墨盒。玉銘大失所望,他所說的“行方便”不是要借個墨盒,而是想找個枪手。

  事到如今,只有實說了。他將小太監拉到身邊低聲說道:“好兄弟!文墨上頭,我不大在行,你幫我一個忙,隨便找誰替我搪塞一下子。我送一千銀子。喏,錢現成!”

  說著又要去掏銀票,小太監將他的手按住,平靜地答道:“一千銀子寫份履歷,誰不想干這種好差使?可是不成!萬歲爺特地吩咐,讓我來看著你寫。你想我有幾個腦袋,敢用你這一千銀子?再說,萬歲爺也許當殿復試,讓你當著面寫個字樣子看看,那不全抖露了嗎?”

  這一來,玉銘才知事態嚴重,面色灰白,一下子象是老了十年,站在那里作不得聲。

  “快寫吧!萬歲爺在那兒等著呢!等久了!不耐煩,你寫得再好,也給折了!”

  “那里會寫得好?”玉銘苦笑著,蹲下身去。

  于是小太監幫他拔筆鋪紙,打開墨盒,玉銘伏身提筆,筆如鉛重,壓得他的手都發抖了。

  “快寫啊!”

  “好兄弟,你教教我,我真不知道該怎么寫法?!?br />
  “好吧,你寫:奴才玉銘……?!?br />
  玉銘一筆下去,筆畫有蚯蚓那樣粗,等這“奴”字寫成,大如茶杯。小太監知道不可救药了,盡自搖頭。

  “奴才玉銘”四個字算是寫完了,這里多一筆,那里少一筆,左歪右扭,如果不是知道他寫的是這四個字,就再也無法辨識。

  “下面呢?”

  “下面,”小太監問,“你是那一旗的?”

  “我是鑲藍旗?!?br />
  “那你就寫上吧!”

  已經急得汗如雨下的玉銘,央求著說:“好兄弟,請你教給我,‘鑲’字怎么寫?”

  那小太監心有不忍,耐著性子指點筆畫,而依樣葫蘆照畫,在玉銘也是件絕大難事,結果成了一團墨豬。接下來,藍字很不好寫,旗字的筆畫也不少。勉強寫到人字,一張紙已經填滿了。

  “交卷吧!”小太監已經替他死了心了,覺得用不著再磨工夫,所以這樣催促著。

  “好兄弟,你看,這份履歷行不行?”

  根本不成其為履歷,那還談得到寫得好壞?不過,小太監知道他此時所需要是什么?亦就不吝幾句空言的安慰,“你們當大掌柜的,能寫這么幾個字,就很不容易了?!彼f,“而且旗下出身的做官,也不在文墨上頭。你放心吧!”

  果然,這幾句話說得玉銘愁懷一放,神氣好看得多了,隨即問道:“我還进去不进去?”

  “不必了!你就在這兒候旨吧!”

  于是小太監捧著他那份履歷,进殿復命?;实垡呀浲藲w東暖閣,正在喝茶休息,一見玉銘的筆跡,勃然震怒,“什么鬼畫符?真是給旗人丟臉!”他重重地將那張紙摔在炕幾上,大聲吩咐:“傳軍機!”

  于是御前侍衛銜命到軍機直廬傳旨。禮王世鐸大為紧張,他對太監、侍衛,一向另眼看待,此時訝異地低聲問道:“這會兒叫起?是為了什么呀?”

  “大概是為了新放的鹽茶道?;噬仙臍饪纱罅??!?br />
  “為什么呢?玉銘說錯了什么話?”

  “倒不是話說錯了,字寫得不好?!笔绦l答道,“皇上叫寫履歷,一張紙八個大字,寫得七顛八倒,皇上說他是‘鬼畫符’?!?br />
  “是了!辛苦你,我們這就上去?!?br />
  进見以前,先得琢磨琢磨皇帝的意思,好作準備,“玉銘那十二萬銀子,扔在汪洋大海里了?!睂O毓汶說,“看樣子,那個缺得另外派人?!?br />
  “這得讓吏部開單子啊!”世鐸說道,“咱們先上去吧,等不及了?!?br />
  “是的。先給吏部送個信,讓他們預備?!闭f著,孫毓汶便吩咐蘇拉:“請該班?!?br />
  “請該班”是軍機处專用的“行話”,意思是請轮班的軍機章京。照例由達拉密與值日的“班公”进見。這一班的達達密叫錢應溥,浙江嘉興人,曾是曾国藩很得力的幕友,在軍機多年,深受倚重,遇事常盡獻言之責,不同于一般的軍機章京,此時便說:“單子亦不必吏部現開,原來就送了單子的,因為特旨放玉銘,單子不曾用,檢出來就是。不過,皇上似乎有借此振飭吏治之意,所以繼任人選,請王爺跟諸位大人倒要好好斟酌。陟黜之間,要見得朝廷用人一秉大公,庶幾廉頑立懦,有益治道?!?br />
  “卓見,卓見!”孫毓汶很客氣地說,“請費心,關照那位將單子開好,隨后送來吧!”

  交代完了,全班軍機进見。玉銘還在乾清宫下,苦立候旨,望見世鐸領頭,一行紅頂花翎,顫巍巍地由西面上階,認得是全班軍機大臣。心想“禮多人不怪”,上前請個安,或許能搭上句把話,打聽打聽消息,總是件好事。

  念頭轉定,撩起袍褂下擺,直奔臺階,只聽有人喝道:

  “站??!”

  站定一看,是個藍翎侍衛,便即陪笑說道:“我給禮王爺去請個安?!?br />
  “給誰請安也不管用了!”那侍衛斜睨著他說:“找一邊兒蹲著,涼快去吧!今兒個,你還能回家抱孩子,就算你的造化了?!?br />
  一聽這話,玉銘嚇得魂飛魄散。定定神再想找那藍翎侍衛問一問吉兇禍福,人家已經走得老遠了。

  ※※※

  “這個玉銘,”皇帝氣已經平了,思前想后,玉銘總是自己交派下去的,誰也不能怪,所以只簡略地說道:“文理不通!

  根本就不能補缺?!?br />
  “是!”世鐸答道:“讓他歸班候選去吧!”

  皇帝點點頭問:“他那個缺該誰補呢?”

  “這得要看資序。吏部原開了單子的?!?br />
  “單子在那兒?”

  世鐸不敢說,已經在檢了。因為天威莫測,預知召見為了何事,是犯忌諱的,所以他只這樣答說:“得現檢。不過也很方便,一取就到?!?br />
  “那就快檢來!該什么人補就歸什么人補,你們秉公辦理?!?br />
  “是!”世鐸回頭向孫毓汶低聲說了一句:“萊山,你看看去?!?br />
  孫毓汶心里明白,皇帝迫不及待地,要在此刻就補了鹽茶道這個缺,是防著慈禧太后另有人交下來,也許仍是玉銘一流的貨色。那時候既不能違慈命,又不能振紀綱,會形成極大的難題。同時有“秉公辦理”的面諭,可見皇帝的本心正如錢應溥所說的,有借此振飭吏治之意。既然如此,軍機樂得辦漂亮些,也買買人心。

  因此等將單子拿到手里,先細看一遍,其中第五名叫張元普,下面注的簡歷是:“浙江仁和;戊辰进士;刑科掌印給事中;加級五次、紀錄兩次?!蔽斐绞峭纹吣?,他這一榜中,吳大澂現任漕督,寶廷更是由吏部侍郎外放福潮主考,因為“江山九姓美人麻”而自动被放,早已黄粱夢醒,而此人連個“四品京堂”亦還未巴結上,也太可憐了。

  當然,除了科名以外,皇帝還著眼在“加級五次”上面,便即問道:“他這個加級是怎么來的?”

  “是京察上來的?!避姍C章京答說。

  三年考績,京察得一等才能加級,張元普五次得一等,自然可以不次拔擢,因即吩咐:“你帶著筆沒有?拿單子重新寫一張,第五改成第一?!?br />
  于是在孫毓汶一手安排之下,當天就由軍機处承旨發出一道上諭:“新授四川鹽茶道玉銘,文理欠通,不堪任使,著即開缺,歸班候選。該缺著由刑科給事中張元普補授?!?br />
  張元普從同治七年中了进士,分發刑部,一直“浮沉部署”,混了十六年才補為山東道御史,轉刑科給事中,為人碌碌,一無表見,除了忠厚謹慎以外,別無所長。二十多年的京官苦缺,窮得家無長物,最大的指望是放一任知府,不論缺分好壞,總比借債度日來得強。誰知平地青云,居然放了四川鹽茶道。這個缺不談陋規“外快”,光是額定的養廉銀,照“縉紳錄”所載,每年就是三千五百兩。只要做上三年,不但所欠的“京債”可以還清,而且還能多幾千兩銀子,回鄉置幾十畝薄田,可免子孫凍餒之虞。

  在他自是大喜過望,感激皇恩,至于垂涕。玉銘也曾哭了一場,只是同樣一副眼淚,哀樂各殊??尥炅送炊ㄋ纪?,實在不能甘心,玉銘逼著恩豐找高峒元去辦交涉,要討回那十二萬銀子。

  “十二萬銀子小事,我賠也還賠得起。不過,將來宫里有什么大工,廣隆還想不想承攬?他得琢磨琢磨?!?br />
  這是一種威脅,如果玉銘一定要索回原銀,他的廣隆木廠,就再也不用想做內務府的生意。所失孰多?這把算盤當然要打。不過,“善財難舍”。恩豐說道:“平白丟了十二萬銀子,還丟了一回人,高道爺,請你設身处地替他想一想,也咽不下這口氣吧?”

  “丟人是他自己不好。引見是何等大事?怎么在皇上面前,胡言亂語!再說,煮熟了的鴨子,憑空飛了,其中自然有鬼,而這個‘鬼’,照我看,是他自己找的,怨不了誰。這且不去說它,他那十二萬銀子,也不算白丟?!备哚荚姓惺謱⒍髫S喚近了又說:“頤和園雖花了兩三千萬銀子下去。工程還沒有完。跟當年的圓明園一樣,頤和園是個無底坑,多少銀子都花得下去。他倒不如放漂亮些,李總管反覺得欠了他一個情要補報,將來隨便替他說句話,就十個十二萬兩都不止了?!?br />
  “是,是!”恩豐連連點頭,“我回去開導他?!?br />
  玉銘一經“開導”,恍然大悟,轉怒為喜,索性又備了幾樣古玩,托高峒元送进宫去,打算著切切實實交一交李蓮英。

  ※※※

  “這倒真是受之有愧了!”李蓮英把玩著玉銘所送的那一個羊脂玉的鼻煙壺說,“總得想個法子,給他弄點兒好处才好?!?br />
  “那不忙,有的是機會?!备哚荚獑?#36947;,“我就不明白,怎么一下子翻了?是不是中間有人搗鬼?”

  “當然!”李蓮英向東面努一努嘴,“景仁宫?!?br />
  “這可得早早想辦法?!备哚荚吐晢栒f,“老佛爺怎么樣?”

  “還看不出來,仿佛不知道這回事兒似的?!?br />
  高峒元想了一下,用低沉緩慢的聲音說:“你得提一提!

  不然要不了兩三年的工夫,就都是人家的天下?!?br />
  那時候是誰的天下?會是珍嬪的天下嗎?這個疑問似乎是可笑的,而細想一想不然。李蓮英很了解,如果說權勢的相爭如一架天平的兩端,一端是儲秀宫,另一端是景仁宫,而皇帝雖為樞紐,卻無偏倚,那就不足為慮,“水大漫不過橋去”,珍嬪永遠無法蓋得過慈禧太后。

  可憂的是,有一天比一天明顯的跡象,皇帝不甘于母子如君臣的情勢,他要做一個自己能做自己的主的皇帝。再抚心說句不必自欺的公道話,慈禧太后確也侵奪了皇帝不少的權力,無形之中就會逼得他傾向景仁宫,變成以二對一。這樣,天平兩端的消長之數,就不問可知了。

  這一連串的念頭,風驰電掣般在心頭閃過,李蓮英覺得悚然于高峒元的警告。但在表面上他不愿也不便承認高峒元的警告,不可忽視。

  “你放心吧!”他說,“成不了氣候?!?br />
  “成了氣候就難制了?!?br />
  “成氣候也不是一天兩天的事?!崩钌徲⒂终f:“一切都跟平常一樣,你就當沒有這回事,該怎么著怎么著,內里都有我!”

  ※※※

  事情大致都弄清楚了。景仁宫一個王有,內務府一個全庚,一條線通過珍嬪,直達天聽。玉銘大碰釘子那天,事先珍嬪跟皇帝曾有一番密談。事后,全庚稱心快意地四处揚言:“早就知道玉銘那家伙非落得個灰頭土臉不可!”這些情形擺在一起來看,內幕就昭然若揭了。

  李蓮英覺得栽在珍嬪、王有和全庚手里,是絕大的屈辱,一記起這件事,心頭就會作惡。然而他還是忍著,忍著等機會。

  這個機會是可以預見的,每隔十天八天,慈禧太后就會問起:“外頭有什么新聞吶?”

  這天問到,李蓮英平靜地答道:“還不都是談玉銘那件事!”

  “到底是怎么回事呢?”慈禧太后問道,“我聽崔玉貴說,珍嬪想使人的錢,沒有使成,所以攛掇皇帝給了玉銘一個難堪,是這樣子嗎?”

  “不是。說珍嬪想使人的錢,是有些人造出來的,崔玉貴就信以為真了?!?br />
  “那么,是為什么呢?”

  “是,”李蓮英低聲答道:“珍嬪勸萬歲爺要自己拿主意。該用誰就用誰,不用誰就不用誰!讓大家都知道,是萬歲爺當皇上,大權都是皇上自己掌著?!?br />
  慈禧太后勃然變色,額上青筋暴起,眼下抽搐得很厲害,盯著李蓮英看了好一會,忽又放緩了聲音問:“你不說玉銘原是珍嬪保舉的嗎?可怎么又自己跟自己過不去呢?”

  “是,原是珍嬪保舉,只為老佛爺……?!崩钌徲⒖膫€頭說:“奴才不敢再往下說了?!?br />
  慈禧太后的手索索地抖著,好半天不言語。淡金色的斜阳照著她半邊臉,明暗之際,勾出極清楚的轮廓,寬廣的額頭,挺直的鼻子,紧閉的嘴唇,是顯得那么有力,那么深沉。李蓮英在想:生著這樣一張臉的人,似乎不應該生那一雙受驚生氣了便會發抖的手。

  “翅膀長硬了,就該飛走了。飛吧!飛得遠、飛得高,飛個好樣兒我看看?!贝褥罄渚刈哉Z著,然后轉臉吩咐:“你記著提醒我,等皇帝來了,我要告訴他,那兩姊妹該晉封了?!?br />
  李蓮英不明白她是何用意,只答應一聲:“是!”

  “飛吧!飛得高、飛得遠,飛個好樣兒的我看!”說著,慈禧太后站起身來走了,沉著地踩著“花盆底”,灑落背上的冉冉斜阳,悄悄沒入阴暗之中。

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